水鳥とワニの危険な取り引き

米フロリダ州の大湿地帯のエバーグレースで、ワニがいる場所の真上にシラサギやアオサギといった水鳥が巣を作るという一見危険な行為によって、実は水鳥とワニのりょすやが利益を得ているとする研究論文が発表されたそうだ。
水に落ちた鳥のひなはたちまちワニに食べられてしまうが、アリゲーターが近くにいると鳥の卵やひなを盗むフクロネズミやアライグマが近づかないため、鳥たちはアリゲーターのそばに巣を作ることによってかえって一定の保護を得られるという。
一方、鳥は餌が乏しい時などに、最も弱いひなをわざと巣から落とし、ひなの数を減らす習性がある。これによってアリゲーターとしては一定の餌を確保できるため、鳥の巣の下に集まるアリゲーターは栄養状態が良いという。
論文の主著者で、米ジョージア大学研究員のルーカス・ネル氏によれば、鳥の巣の近くにいるアリゲーターたちの栄養状態は驚くほどよく、巣の近くにいないアリゲーターと比べると体長約180センチのアリゲーターで体重は平均して約2.7キロ重かったという。
さらに研究チームによれば、アリゲーターに似せた人形を置いておくだけで、近くに巣を作る鳥の数がずっと増えたことから、「鳥たちはアリゲーターの存在を、巣作りによって好条件とみなしている」可能性があると述べているという。
厳しい自然環境で生き残るためには、こうした取引も必要なのだな。